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Astronautas fazem a primeira colheita de rabanete na estação espacial internacional


Em 30 de novembro de 2020, a astronauta da NASA Kate Rubins colheu plantas de rabanete crescendo no Advanced Plant Habitat (APH) a bordo da Estação Espacial Internacional. Ela meticulosamente coletou e embrulhou em papel alumínio cada uma das 20 plantas de rabanete, colocando-as em um armazenamento refrigerado para a viagem de volta à Terra em 2021 na 22ª missão de Serviços de Reabastecimento Comercial da SpaceX.


O experimento com plantas, chamado Plant Habitat-02 (PH-02), é a primeira vez que a NASA cultiva rabanetes no laboratório orbital. A NASA selecionou rabanetes porque eles são bem compreendidos pelos cientistas e atingem a maturidade em apenas 27 dias. Essas plantas-modelo também são nutritivas e comestíveis, e são geneticamente semelhantes à Arabidopsis , uma pequena planta com flor aparentada com o repolho que os pesquisadores freqüentemente estudam na microgravidade.


“Rabanetes são um tipo diferente de colheita em comparação com as folhas verdes que os astronautas cultivavam anteriormente na estação espacial, ou o trigo anão que foi a primeira safra cultivada no APH”, disse Nicole Dufour, gerente do programa APH da NASA no Centro Espacial Kennedy. “O cultivo de uma variedade de safras nos ajuda a determinar quais plantas prosperam na microgravidade e oferece a melhor variedade e equilíbrio nutricional para os astronautas em missões de longa duração.”



A estrutura do experimento permitirá que a NASA identifique o equilíbrio ideal de cuidado e alimentação necessário para produzir plantas de qualidade. Enquanto cresciam dentro do habitat, os rabanetes exigiam pouca manutenção da tripulação.



Ao contrário de experimentos anteriores no APH e Sistema de Produção Vegetal (Veggie) da NASA , que usava material de argila porosa pré-carregado com um fertilizante de liberação lenta, este teste depende de quantidades precisamente definidas de minerais fornecidos. Essa precisão permite uma melhor comparação dos nutrientes fornecidos e absorvidos pelas plantas.



A câmara também usa luzes LED vermelhas, azuis, verdes e brancas de amplo espectro para fornecer uma variedade de luz para estimular o crescimento das plantas. Sistemas sofisticados de controle fornecem água, enquanto câmeras de controle e mais de 180 sensores na câmara permitem que os pesquisadores do Kennedy Space Center da NASA monitorem o crescimento das plantas, bem como regulem os níveis de umidade, temperatura e concentração de dióxido de carbono (CO2). O principal investigador do estudo, Karl Hasenstein, professor da Universidade de Louisiana em Lafayette, conduz experimentos com plantas com a NASA desde 1995. A partir desse projeto, Hasenstein espera aprender como as condições espaciais, como a ausência de peso, afetam o crescimento das plantas e como a resposta à luz e o metabolismo se assemelha a plantas “cultivadas na Terra”.



“Rabanetes oferecem grandes possibilidades de pesquisa em virtude de sua formação de bulbo sensível”, disse Hasenstein. “Podemos cultivar 20 plantas no APH, analisar os efeitos do CO2 e a aquisição e distribuição de minerais.”



A equipe montou uma população de plantas de controle na unidade de habitat da planta de controle de solo na câmara do Simulador Ambiental da Estação Espacial Internacional (ISSES) dentro da Instalação de Processamento da Estação Espacial Kennedy. Rabanetes têm crescido em condições quase idênticas no ISSES desde 17 de novembro, e os pesquisadores colherão a safra controle em 15 de dezembro para comparação com os rabanetes cultivados na estação.



Esta colheita histórica não significa que a experiência acabou, acrescentou Dufour. “O APH tem dois transportadores científicos, portanto, logo após a primeira colheita, o segundo transportador será usado para repetir o experimento plantando outro conjunto de sementes de rabanete”, disse ela. “A replicação do experimento da planta aumenta o tamanho da amostra e melhora a precisão científica.”



Os pesquisadores atribuem a duas organizações parceiras a ajuda para tornar a missão um sucesso.



Hasenstein destacou a equipe de suporte contratada da Techshot . As equipes dessa empreiteira de missão, integração e suporte ajudaram a moldar a carga útil desde o início e a guiaram pelo caminho até o espaço. Os cientistas do projeto também auxiliam o investigador principal com o experimento e possibilitam que os pesquisadores interajam com as cargas úteis mesmo quando não estão no centro.



Da mesma forma, Dufour citou a equipe da Sierra Nevada Corporation em Madison, Wisconsin, por monitorar remotamente a telemetria da unidade de vôo APH e ajudar a ajustar os parâmetros de desempenho. Ela disse que sua dedicação contribuiu para o sucesso da implementação do voo.



Com planos para explorar a Lua e algum dia Marte, a NASA sabe que os astronautas precisarão cultivar sua própria comida para apoiar missões de longa duração longe de casa. Como parte do programa Artemis , a NASA planeja estabelecer uma exploração sustentável na Lua e ao redor dela até o final da década.



“É um privilégio ajudar a liderar uma equipe que está abrindo o caminho para o futuro da produção de safras espaciais para os esforços de exploração da NASA”, disse Dufour. “Trabalhei no APH desde o início e cada nova safra que conseguimos cultivar me traz grande alegria, porque o que aprendemos com elas ajudará a NASA a enviar astronautas a Marte e a trazê-los de volta com segurança”.



A Divisão de Ciências Biológicas e Físicas (BPS) da Diretoria de Missões Científicas da NASA na sede da NASA em Washington fornece fundos para o Veggie, o APH e investigações relacionadas.



Fonte: NASA



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